“Pratiquer l’économie comme une véritable science humaine”

contreCe que les décideurs recherchent souvent, ce sont de nouvelles idées moins radicales et des informations plus pratiques sur la façon de mieux faire ce qu’ils veulent faire de toute façon. C’est dans mon heure d’ouverture de 2009 [Esther Duflo était alors titulaire de la chaire Savoirs contre pauvreté] que j’introduisais pour la première fois une métaphore que je trouvais très utile (à tel point que j’en ai fait le titre d’une conférence importante que j’ai donnée à l’American Economic Association 2017) d’économiste à plombier.

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J’ai alors écrit : « Par conséquent, il est logique de considérer les économistes non pas comme de purs scientifiques, mais comme des techniciens qualifiés, des ingénieurs ou même des plombiers. Dans un certain nombre de domaines, les économistes disposent d’une expertise et de modèles qui peuvent servir de guide pour proposer des réponses à des problèmes spécifiques ou pour analyser et évaluer théoriquement les solutions proposées par les acteurs de ce domaine. »

Mais il s’avère que les questions de politique économique impliquent souvent beaucoup de plomberie : les grandes idées, les réformes structurelles, pourraient attirer davantage les politiciens et aussi nombre de leurs conseillers (y compris les économistes), mais lorsqu’il s’agit de mettre en œuvre la politique sur le terrain, c’est le cas Les questions et les détails pratiques s’accumulent, et ces détails mêmes peuvent faire la différence entre le succès et l’échec. Les grandes orientations sont souvent fournies par un cadre idéologique ou politique clair (parfois du genre des économistes plus « scientifiques » que plombiers). Procédures généralement par des ingénieurs ou des bureaucrates. Mais les détails sont trop souvent négligés, premièrement parce que la tendance à négliger tous les détails (même potentiellement importants) est intrinsèquement humaine, et deuxièmement parce que les économistes et les politiciens sont particulièrement sujets à de tels oublis.

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La formation des économistes leur dicte généralement d’ignorer les détails. L’art de la modélisation consiste à simplifier la réalité afin de découvrir la logique interne des hypothèses essentielles. La lumière vise à éclairer des principes généraux, pas des détails qui pourraient être très spécifiques à une situation particulière. Ces détails sont des distractions. Pour mieux se concentrer sur les principes généraux, l’économiste-chercheur négligera ces détails agaçants qui sont susceptibles de faire la différence entre le succès et l’échec. Cela explique pourquoi la confiance dans les économistes est au plus bas.

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