Les premières images du télescope James Webb annoncent une nouvelle ère d’exploration

La Nasa a dévoilé mardi toutes les premières images du télescope spatial le plus puissant jamais conçu, James Webb, de superbes images en couleurs qui marquent le début des opérations scientifiques de cet observatoire que les astronomes du monde entier attendent depuis des années.

Après une première photo diffusée la veille, quatre nouvelles observations ont été dévoilées lors d’une émission en direct d’une heure : de superbes images de nébuleuses illustrant le cycle de vie des étoiles, des analyses de l’atmosphère d’une exoplanète et le cliché de galaxies en collision.

“Chaque image est une nouvelle découverte”, a déclaré le directeur de la NASA, Bill Nelson, du Goddard Space Center près de Washington, où une foule de représentants et de scientifiques des agences spatiales américaines et européennes s’était réunie pour l’événement. Chacun offre “à l’humanité une vision de l’univers que nous n’avons jamais vue auparavant”.

Ces tirs étaient jusqu’alors soigneusement gardés secrets. Le but : à la fois impressionner le grand public par leur beauté et démontrer tout le potentiel des instruments embarqués à la communauté scientifique.

“Ce n’est que le début”, a déclaré Amber Straughn, astrophysicienne à la NASA. “Dans les semaines et les mois à venir, les scientifiques prendront le temps d’approfondir toutes ces données.”

Les images les plus impressionnantes sont peut-être celles de deux nébuleuses, gigantesques nuages ​​de gaz et de poussière situés dans la Voie lactée, notre galaxie, pour leurs détails et leurs magnifiques contrastes de bleu et d’orange.

À environ 7 600 années-lumière, la nébuleuse de la Carène est une pépinière stellaire. L’instantané montre des centaines d’entre eux jamais vus auparavant, mais aussi des galaxies et des structures de fond jamais vues auparavant.

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Située à 2 000 années-lumière, la nébuleuse de l’anneau sud est un énorme nuage de gaz entourant une étoile mourante. Pour la première fois, une deuxième étoile est clairement visible en fin de vie.

James Webb a travaillé dans l’infrarouge, une longueur d’onde imperceptible à l’œil humain, et a “traduit” les couleurs en couleurs visibles.

– “Exceptionnellement” –

Une autre cible a été révélée : le Quintette de Stephan, un amas compact de galaxies. On en voit cinq au total dans cette image spectaculaire, dont quatre interagissent dans une véritable danse gravitationnelle. Fusionner deux.

L’image comprend également un trou noir qui ne peut pas être vu lui-même mais peut être deviné par la matière aspirée autour de lui.

Le dernier objet cosmique dont l’observation a été publiée mardi est une exoplanète, une planète en orbite autour d’une étoile autre que notre soleil, l’une des principales directions de recherche de James Webb.

Il n’a pas été strictement photographié mais analysé par spectroscopie, une technique utilisée pour déterminer la composition chimique d’un objet distant. Dans ce cas WASP-96 b, une planète géante composée principalement de gaz.

L’analyse de la lumière qui traverse son atmosphère lorsqu’elle passe devant son étoile a révélé la présence d’eau là-bas, a déclaré la NASA. Le mythique télescope spatial Hubble avait auparavant détecté de l’eau dans l’atmosphère d’exoplanètes, mais l’observation de James Webb est bien plus fine.

Une première image du télescope, illustrant les âges lointains du cosmos, a été dévoilée lundi en présence du président américain Joe Biden, qui a salué un moment “historique”.

L’image détaillée montre des galaxies qui se sont formées peu après le Big Bang il y a plus de 13 milliards d’années.

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Les experts du monde entier ont déclaré avoir été époustouflés par la qualité des images.

“C’est normal que ça marche, mais c’est bien aussi, c’est extraordinaire”, a déclaré Pierre-Olivier Lagage, responsable d’un des quatre instruments scientifiques à bord. “C’est un tel bond en avant qu’il y aura des surprises”, a-t-il prédit.

– Coopération internationale –

“Les images sont magnifiques”, a déclaré le cosmologue John Mather, lauréat du prix Nobel de physique et l’un des pères scientifiques de la mission. “Et ils sont pleins de découvertes et de science.”

L’une des principales missions de James Webb, un joyau d’ingénierie de 10 milliards de dollars, est d’explorer le tout jeune univers.

James Webb a été lancé depuis la Guyane française sur une fusée Ariane 5 il y a environ six mois, le jour de Noël, et participe au projet depuis les années 1990, stationné à 1,5 million de kilomètres de la Terre avec suffisamment de carburant pour 20 ans.

Environ 20 000 personnes à travers le monde ont travaillé à sa réalisation, ce qui a conduit à une énorme collaboration internationale.

Des chercheurs du monde entier ont réservé un temps d’observation à James Webb, dont le programme pour la première année de fonctionnement a déjà été soigneusement défini et publié par un panel d’experts.

L’univers “a toujours été là”, a déclaré Jane Rigby du Goddard Space Center. “Nous avons juste dû construire un télescope pour voir ce qu’il y a là-bas.”

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