Charlotte FC : Un début sensationnel

CHARLOTTE | Lors du tout premier match à domicile du Charlotte FC, l’équipe a battu un record de fréquentation en MLS avec 74 479 spectateurs.

Ça fait rêver, mais ça ne s’est pas fait tout seul, c’est le résultat d’un travail acharné depuis que la ligue a prêté l’équipe à la ville de Caroline du Nord en 2019.

“Pour nous, tout a probablement commencé en 2018 lorsque David Tepper a acheté les Panthers et a parlé d’avoir une équipe MLS au stade”, a déclaré le président Joe LaBue.

« À partir de ce moment-là, nous avons commencé à travailler et c’était un peu comme un projet parascolaire. Notre axe était de cibler la communauté. »

Cultivez la culture

Mais devant cette tristement célèbre foule à guichets fermés qui a mis le Charlotte FC sur la carte de la MLS, il y a eu beaucoup de travail de fond qui a été fait dans la communauté et cela a commencé au sein de l’organisation.

LaBue a salué le représentant de la protocole dans les quartiers du club, situé dans une tour de bureaux du centre-ville à cinq minutes du stade Bank of America.


Bannière Taylor

Photo publiée avec l’aimable autorisation du Charlotte FC

Nous découvrons une fourmilière qui emploie une bonne trentaine de personnes. L’ambiance est décontractée, c’est vendredi maillot, tout le monde porte les couleurs du club et le président porte un jean et des baskets.

Et c’est dans l’esprit du club, qui veut fédérer et proposer une alternative plus décontractée à la NFL plus cérémonieuse.

Depuis le début

Les gens de la région de Charlotte ont rapidement adopté l’équipe avant même qu’elle n’existe.

“Si vous regardez les images de l’annonce de 2019, vous pouvez déjà voir des fans avec des tambours et des tifos”, a déclaré LaBue. C’est alors que nous avons réalisé que nous avions quelque chose.

“Après cela, nous avons organisé une fête dans une brasserie et les gens ont été ligotés dans des rangées d’oignons car il n’y avait plus de place en raison du grand nombre de personnes.

« L’ambiance festive s’est installée ici, et nous voulions la transférer au stade. C’était en contraste avec ce qui se faisait dans le même stade pour la NFL. »

Un délai

Tout semble facile, mais détrompez-vous. L’équipe devait initialement apparaître en 2021. Puis la pandémie a frappé.

« C’était une situation particulière, reconnaît LaBue. Il nous restait un an, mais parce que les gens se débattaient à cause de la pandémie, nous ne pouvions pas toujours les regarder en face et leur demander d’acheter des billets. Il y avait des choses bien plus importantes que le football.

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“Nous avons suivi une stratégie de porte-à-porte au lieu d’être toujours dans les médias. Nous avons pris le temps de faire connaissance avec les gens. »

Et bien sûr la crainte que l’enthousiasme ne soit freiné par le délai d’attente de douze mois.

“Nous craignions une perte d’intérêt avec ce retard et très franchement nous avons perdu de l’élan. Nous avions besoin de savoir quand appuyer sur l’accélérateur en sortant.

« Il a fallu attendre la fin du printemps 2021 pour revenir en vigueur puis nous avons commencé à assurer une présence importante sur les événements. »

Avant la pandémie, le club était partout, nouant un lien fort avec les habitants de la région.

C’était le but, mais revenons sur cette salle comble qui est venue confirmer tout le travail effectué depuis 2019.

«Nous espérions un full house lors du premier match. Tout autre scénario aurait été interprété comme un échec », concède M. LaBue.

« C’est ce qui nous a poussés pendant plus d’un an. Nous voulions remplir le stade et nous savions que nous pouvions le faire. »

“C’était très émouvant de voir le stade plein, de voir les groupes de supporters qui nous accompagnent depuis le début. J’ai eu d’énormes frissons. »

VENDRE UNE VILLE COMME CHARLOTTE

CHARLOTTE | Zoran Krneta a été embauché en tant que directeur sportif du Charlotte FC quelques jours seulement après la formation de l’équipe en décembre 2019.

Le Serbe, qui venait de passer 35 ans à Londres, était agent de joueurs et est devenu vendeur du jour au lendemain. « Il fallait trouver des joueurs sans avoir d’identité ni de nom. En fait, nos deux premières embauches ont eu lieu avant même que le nom ne soit connu. Nous l’avons achetée sous le nom de Charlotte MLS », a-t-il déclaré depuis les tribunes du stade Bank of America.

Il vendait aussi une ville qu’il ne connaissait pas très bien.

« En fait, j’ai vendu quelque chose que je ne connaissais pas assez bien. »

difficile à convaincre

Quand il a commencé sa recherche de joueurs, il n’avait absolument rien à leur montrer.

“Ça n’a pas été facile de la convaincre. Maintenant je vends un stade plein avec 74 000 spectateurs et une ambiance incroyable.

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“J’avais l’habitude d’avoir des photos d’un stade que nous devions Photoshoper parce qu’il y avait des lignes de football et le logo des Panthers.”

Étant une nouvelle équipe, l’intérêt était encore un peu vague, même si les signes étaient très encourageants.

« Nous n’avions pas encore beaucoup de supporters, en fait nous ne savions pas combien de supporters nous aurions. J’ai donc dû vendre l’équipe sur la base de beaucoup de “si” alors que d’autres directeurs sportifs avaient beaucoup d’arguments de vente. »

avantage

Knerta a donc essayé de jouer avec le charme de Charlotte en jouant aussi un peu sur les mots.

“C’est une ville incroyable, mais j’ai dû la vendre. Nous sommes à une heure de vol de New York, à une heure et demie de Miami et à quatre heures de Los Angeles.

“L’aéroport international est si grand que vous pouvez voler sans escale partout en Europe.”

Et pour séduire les Européens, il sort des bricoles et des comparaisons favorables.

“Pour certains joueurs, j’ai utilisé la comparaison avec Valence, en Espagne. Mais ce n’est pas tout à fait le cas, car il fait un peu plus froid ici en hiver. Ce n’est pas la Costa del Sol en Espagne.

“Mais je leur ai dit que c’était l’été presque toute l’année sauf janvier et février, qui sont de toute façon la pré-saison. »

Étendre

Un marché du sport fort sur la côte est américaine


Le président du Charlotte FC, Joe LaBue, sourit dans son bureau du centre-ville.

Photo Dave Lévesque

Le président du Charlotte FC, Joe LaBue, sourit dans son bureau du centre-ville.

CHARLOTTE | Parmi les grandes villes des États-Unis, la progression de Charlotte est remarquable.

La ville, qui comptait 874 579 habitants en 2020, en a gagné 31 381 en 2021. Ce développement s’inscrit dans le temps puisqu’il y a près de 30 ans (1990) la ville ne comptait que 395 934 habitants.

Charlotte se classe au 16e rang des villes américaines, devant des villes bien connues comme San Francisco, Seattle, Denver, Washington, Nashville, Boston et Detroit.

Pourtant, toutes ces villes, à l’exception de Nashville, sont en tête de Charlotte en termes de capacité du marché de la télévision, qui est la marque de fabrique de l’esport américain.

Faim de sport

Avec une population de plus de 2,6 millions d’habitants, Charlotte représente un marché sportif solide.

C’est également l’une des trois seules villes à avoir une équipe de la NFL et de la NBA sans avoir de club de baseball majeur. Les autres sont les
La Nouvelle-Orléans et Indianapolis.

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Le baseball des ligues majeures suscite depuis longtemps un intérêt, mais les Knights de calibre AAA y sont solidement implantés.

Ils jouent au Truist Field, un stade de huit ans de 10 200 places qui n’est qu’à un circuit du Bank of America Stadium.

De plus, la ville est bien desservie par les Panthers de la NFL, les Hornets de la NBA, le Charlotte FC de la MLS, les Checkers de la Ligue américaine de hockey et trois autres équipes de football professionnelles, dont une féminine. Et n’oublions pas le NASCAR Hall of Fame.

marché mature

C’est donc un marché qui était prêt à accueillir le Charlotte FC, d’autant plus que la Caroline du Nord a la passion du football.

“Le marché était à 100% mature”, assure Joe LaBue. C’est l’une des principales raisons pour lesquelles nous étions convaincus que cela fonctionnerait. »

Nous avons également décidé de miser sur la ville en plein essor et attirant des gens de partout aux États-Unis.

“Nous nous sommes promenés dans la pièce dans laquelle nous étions et avons réalisé que très peu d’entre nous venaient de Charlotte.

« Vous déménagez ici parce que vous voulez vivre ici. Charlotte est plutôt un endroit où les gens s’enracinent.

Afin de s’ancrer solidement dans la communauté, l’organisme a donc opté spécifiquement pour les nouveaux arrivants.

« Nous savions que nous pouvions devenir un outil d’intégration pour les personnes venant en ville.

“Les gens qui arrivent n’ont pas à adopter les Hornets ou les Panthers, qui existent depuis un certain temps. Vous pouvez devenir les premiers supporters de l’équipe. »

Et puisque la ville, qui dispose d’un secteur bancaire très solide, ne semble pas ralentir, la stratégie devrait payer.

emplacement stratégique

Charlotte est aussi privilégiée par sa situation géographique.

Au cœur du sud des États-Unis, il peut développer des rivalités avec Nashville, DC et Orlando. Mais rien ne vaut la rivalité naturelle avec Atlanta, à moins de quatre heures de I85.

“Organiquement, Atlanta est notre rival direct et est gravé dans nos cerveaux depuis la première fête post-annonce en 2019”, déclare LaBue avec un sourire.

« C’est une saine rivalité avec une équipe qui a très bien fait dès le départ. Nous les avons affrontés deux fois et il y avait beaucoup de fans dans les deux matchs. »

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